Pourquoi ne pouvons-nous pas voir la lumière ultraviolette ?

Pourquoi ne pouvons-nous pas voir la lumière ultraviolette ?
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Pensez aux couleurs les plus vives que vous ayez jamais vues. Peut-être que vous avez regardé un ciel bleu vif. Peut-être vous imaginez-vous de l’herbe d’un vert éclatant. Vous pensez peut-être même à un magnifique lever ou coucher de soleil.

Croyez-vous qu’il existe des ondes lumineuses que l’œil humain moyen ne peut pas voir ?

C’est vrai ! En général, les humains peuvent voir la lumière avec des longueurs d’onde comprises entre 380 et 700 nanomètres (nm). Toutes les couleurs de l’arc-en-ciel – du rouge au violet – tombent dans cette plage. Mais la lumière ultraviolette (UV) a des longueurs d’onde inférieures à 380 nm. Cela signifie qu’elles ne sont pas détectées par l’œil humain.

Vous vous demandez d’où vient le nom “ultraviolet” ? Vous savez peut-être déjà que la lumière violette a la longueur d’onde la plus courte de toutes les couleurs visibles. Cela signifie qu’elle voyage plus vite et a plus d’énergie que les autres couleurs de la lumière. Le préfixe “ultra-” signifie “au-delà”. Les ondes de la lumière UV se déplacent plus rapidement que celles de la lumière violette. Ainsi, “ultraviolet” signifie que ce type de lumière est au-delà du violet, qui est la couleur la plus rapide que nous pouvons voir.

Ce n’est pas parce que les humains ne peuvent pas voir la lumière UV qu’elle ne nous affecte pas. La plupart des rayons UV sont absorbés par l’atmosphère terrestre. Cependant, ceux qui nous atteignent peuvent causer des coups de soleil et d’autres dommages. C’est l’une des raisons pour lesquelles la couche d’ozone est si importante. Sans elle, davantage de lumière UV atteindrait la surface de la Terre.

La lumière UV est-elle invisible pour tout le monde ?

En fait, non. Les personnes atteintes d’aphakie peuvent voir les ondes de lumière UV. Les personnes atteintes d’aphakie n’ont pas de cristallin, souvent à cause d’une opération chirurgicale ou de la génétique. L’absence de ce cristallin leur permet de voir au-delà du spectre visible de la lumière, mais elle entraîne également une vision floue et une hypermétropie.

En outre, certains animaux peuvent voir la lumière UV. Les scientifiques savent depuis longtemps que les abeilles ont cette capacité. De nombreux oiseaux et reptiles le peuvent également. Jusqu’à récemment, les experts pensaient que la lumière UV était invisible pour tous les mammifères. Cependant, une étude récente a montré que la plupart des mammifères peuvent probablement voir ces ondes de lumière, y compris les chiens, les chats et les rennes. Elle a révélé que les lentilles de leurs yeux laissent passer la lumière UV.

Qu’en est-il de l’autre extrémité du spectre de la lumière visible ?

La lumière rouge a la plus grande longueur d’onde communément visible pour les humains. La lumière dont la longueur d’onde est plus grande que celle du rouge est appelée infrarouge. Les scientifiques croyaient autrefois que personne ne pouvait voir la lumière infrarouge. Cependant, les experts pensent aujourd’hui que de nombreux humains peuvent le faire, surtout si plus d’un photon infrarouge frappe l’œil en même temps.

Comment pensez-vous que le monde pourrait être différent si vous pouviez voir la lumière UV ? Verriez-vous une nuance plus profonde de violet ? Peut-être que ce serait une toute nouvelle couleur !

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